Turistboom i Syrien

För tio år sedan besöktes Syrien av bara två miljoner turister om året. I år kommer över åtta miljoner turister. Syrien har en rad världsberömda attraktioner: den romerska ruinstaden Palmyra, marknaden i Aleppo och gamla stan i Damaskus, där Saladin ligger begravd och där Saulus blev aposteln Paulus.

Turistboom i Syrien
EN SPRINGBRUNN I marmor på innergården till ett av Damaskus nya boutiquehotell - ett renoverat minipalats i traditionell arabisk Damaskusstil i Gamla Stan. För arabiska turister är detta ren nostalgi - det för tankarna till tv-serier som Bab al Hara om livet i Damaskus vid sekelskiftet.

För västerländska turister är det miljöer som den här som gör Damaskus till en orientalisk dröm med tusen-o-en-natt-magi - allt det vackra som andra arabiska städer saknar har samlats här. Stenväggarna är randiga - lager av svart basalt varvat med vit kalksten. Och golvet i mönstrat marmor eller svart och orangerutigt. Runt innergården ligger hotellrummen - inredda med tidstypiska men bekväma antikviteter. Mässingsbord, pärlemorinläggningar, orientaliska lampor.

Bild 776419
Cecilia Uddén på boutiquehotell i Damaskus.

FÖR FEM ÅR sedan fanns inte ett enda av dessa boutiquehotell - men i takt med att Syriens ekonomi har marknadsanpassats och landet öppnats för expanderad turism, har antalet hotell och restauranger i gamla stan ökat explosionsartat. 30 boutiquehotell i gamla renoverade hus och ett hundratal restauranger i orientalisk stil:

Damaskus ser inte längre ut som Beiruts fattiga kusin från landet, eller som en arabisk kvarleva av sovjetimperiet. Nu finns det Coca-Cola i Syrien - otänkbart för 10 år sedan. Syrisk choklad har vunnit pris på den stora chokladtävlingen i Paris. Uppemot en miljon nya bilar har importerats de senaste fem åren, mobiltelefonnätet är en självklarhet idag - visserligen ägs det av presidentens svåger Rami Makhlouf och visserligen måste man lämna tumavtryck för att köpa ett simkort, men trots att den nya ekonomin styrs av ministersöner och den regerande familjen, så ser det på ytan ut som om Syrien genomgått en totalomvandling.

JAG RÖR MIG i detta nya Damaskus, med författaren Faraj Bayrakdars berättelser i bakhuvudet. Faraj är syrisk flykting som just fått svenskt medborgarskap. Hans svarta komedi om syriska fängelser kom på svenska innan den publicerades på arabiska - den skrevs på cigarettpapper och smugglades ut ur fängelset.
Bland annat beskriver han där hur en fånge tvingas äta en död mus:

"Polisen stoppade musen i fångens mun och beordrade honom att svälja den utan att tugga. I början försökte fången sakta... sakta... Men när musen nådde halvvägs började hans ansiktsmuskler dra ihop sig och skälva. Vad som helst utom denna döda mus. Om den åtminstone vore flådd. Du skulle bara våga tugga på den din lilla horunge. Jag sa att du ska svälja den hel", skriver Faraj Bayrakdar i sin skildring av det syriska fängelset i Palmyra.

Bild 776420
Aleppo - en av Syriens turistmagneter. Foto: Stock Exchange

På raka gatan i Damaskus - exklusiva boutiquer inrymda i renoverade damaskusvillor - jag går in i en av dem - Khan - där Sandra Hakim och Amjad Malki har öppnat vad de kallar för ett art-center.

RENOVERINGSARBETET PÅGÅR fortfarande - i en del av detta gamla Damakuspalats ligger en modebutik där plaggen har priser överstiger många syriers månadsinkomst - på övervåningen ett konstgalleri och i en annan del en tvålfabrik, ett sidenväveri och fler modebutiker: Tvålen som tillverkas här är gul och skär - och doftar citron o karamell - inte som den som finns på marknaden utanför som är brun och olivgrön och doftar lagerblad.
- Tanken är att bevara en hantverkskonst som håller på att gå förlorad i Damaskus, säger Amjad Malki.

FÖR TRE ÅR SEDAN VAR detta en slum - på den lyxrenoverade innergård där vi sitter och dricker cappucino, låg en stinkande gemensam toalett för alla som bodde här - 19 små rum där det bodde familjer, ensamstående hantverkare, alla hyresgäster. Amjad och Sandra köpte huset av ägarna och fick betala hyresgästerna en kompensation för att flytta ut, men i vissa fall tvingades de ta hjälp av polisen för att bli av med hyresgästerna:

- Att vi renoverat detta hus är bra för Syrien och bra för turistindustrin, anser Sandra som bekräftar att hon och Amjad gynnats av den nya ekonomiska politiken som uppmuntrar nytänkande som hon säger.

Vissa arkitekter visar upp Khan som skräckexempel på kitchig lyxrenovering och i Damaskus gamla stad pågår en ständig kamp mellan pietetsfull och brackig renovering av gamla byggnader. Ett turkiskt bad - en hammam - utgör just nu det kanske bästa exemplet på detta dilemma.

- Badhuset är från 1100-talet, ayyubidisk tid, dvs samtida med Salaheddin, Saladin, berättar konservatorn och arkeologen Hani Munif.

Hani Munif visar runt i de olika rummen för ånga och vatten - kupoltak perforerade av små glasinfattade gluggar som släpper in ljus, tunga vattenkärl i sten - allt detta bakom själva entrén med springbrunn och avkopplingsavdelning. Här har man knackat bort lager av gips och färg för att komma åt de nakna väggarna och se möjligheterna - nu återstår att bestämma vad som ska ske med hammanen.

De två ägarna är oense, berättar Hani Munif - en vill omvandla detta till en modern spa med jaccuzi och kanske simbassäng, medan den andre vill göra så få ingrepp som möjligt, något konservatorn själv är för, men han har ingen talan.

DET ÄR FORTFARANDE framförallt araber som besöker Syrien som turister - från gulfen i första hand.
- Men antalet västerländska turister ökar stadigt och mycket - än så länge inte så många svenskar, men det beror på att Syrien inte marknadsfört sig ännu i Sverige, säger turistminister Saadalla Agha Al Kalaa - som dock stolt kan konstatera att trots den ekonomiska krisen över hela världen förra året, så gick syrisk turism upp med 12 procent.
Jag frågar turistministern om han tror att Syriens många politiska fångar påverkar turismen. Men han vill inte gå med på att Syrien har politiska fångar och han säger att han tror att de turister som kommer till Syrien genomskådar sina egna regeringars retorik och inser att den kritik som riktas mot Syrien från västvärlden är en form av påtryckningsmedel - för att få Syrien att sluta stödja motståndsrörelser som bekämpar ockupation - som hizbollah och hamas.

Och medan turistministern pratar tänker jag på Faraj Bayrakdars berättelse om fången som tvingas svälja en mus hel:
"Krampaktigt tryckte han händerna mot halsen för att sedan massera neråt. Jävla bög, rör inte dina käkar, du ska svälja den hel, sa jag. Fången stod upp, snurrade runt två gånger medan han slog med handen på sitt bröst. Plötsligt började han själva och stappla tills han inte uthärdade mer. Att misslyckas var inte värre än att kvävas. Den sista delen av musens svans hängde fortfarande synlig i hans mungipa".

Reportaget om turistboomen i Syrien sändes i Studio Ett i P1 29 december.
Lyssna på reportaget på Sverigesradio.se.